14-’18 in 100 dagen overspant de hele duur van de Grote Oorlog en biedt een helder inzicht in de impact ervan op onze samenleving. Elk van de honderd hoofdstukken vertrekt van een welbepaalde gebeurtenis op een bepaalde dag en plaatst die in haar context: hoe kon het zover komen, en wat gebeurde er achteraf? Mark De Geest wisselt in dit beklijvende boek grote oorlogsfeiten af met persoonlijke verhalen van soldaten.

Vandaag. 7 juni 1917

In mei 1917 legt opperbevelhebber Haig het plan voor een uitbraak in Vlaanderen opnieuw op tafel. Wanneer hij aan Sir Herbert Plumer, die de Britse aanval in Vlaanderen zal leiden, vraagt wanneer de troepen – en vooral de tunnels – klaar zijn, luidt het antwoord: ‘Binnen een maand.’ Het uur U voor de grote aanval wordt dus vastgelegd op 7 juni 1917. In de weken die volgen, wordt er koortsachtig gewerkt en een maand later zijn er meer dan twintig tunnels – de langste is meer dan 700 meter lang – klaar voor actie. Diep onder de grond wacht meer dan 400 000 kilo springstof op de druk op de knop.

De explosie van de mijnen van Mesen is de grootste explosie ooit door mensenhanden veroorzaakt.

Op 7 juni om precies 3.10 uur worden de hendels van de detonators ingedrukt. Over een afstand van ongeveer 10 kilometer barst de aarde open en wordt een wolk van vuur, aarde en brokstukken de lucht in gespoten. Aan Duitse kant is de ravage enorm, de mijnen werpen tonnen aarde de lucht in en creëren metersdiepe kraters. Materiaal, manschappen en volledige betonnen schuilplaatsen worden de lucht in geslingerd om seconden later met een misselijkmakende klap weer neer te komen. De explosie van de mijnen van Mesen is de grootste explosie ooit door mensenhanden veroorzaakt. Het geluid is tientallen kilometers ver te horen, de trilling in de aarde draagt nog veel verder. Volgens de overlevering rinkelen in Londen de theekopjes.

Zodra de brokstukken van de explosies opnieuw zijn neergedaald, voeren meer dan 80 000 infanteristen van Engelse, Ierse, Schotse, Australische en Nieuw-Zeelandse eenheden een stormaanval uit op de Duitse linies. Overal stuiten ze op dode, gewonde en verdwaasde Duitse soldaten. De Derde Slag om Ieper is begonnen.

kaartje mijnen

(Bron: Brave Little Belgium, Canvas)

Lees méér van Standaard Uitgeverij