leesfragment

50 jaar na de eerste maanlanding

Op 21 juli 1969 landde het eerste bemande ruimteschip op de maan. NASA stuurde de Apollo 11 met Neil Armstrong en Buzz Aldrin, die wereldberoemd werden. Het is dan ook logisch dat Neil Armstrong in De invloedrijkste mensen van onze tijd terecht kwam. 

De datum 21 juli 1969 mag een keerpunt heten in de geschiedenis van de menselijke beschaving: op die dag zet de mens voet op de maan (alleen onverbeterlijke sceptici twijfelen daaraan). Het was gezagvoerder Neil Armstrong die de eerste wandeling maakte.

Neil Armstrong had in zijn leven al veel extreem spannende situaties meegemaakt. Zo had hij een experimenteel vliegtuig een snelheid laten bereiken van ruim 6500 km/u. In de Gemini 8 had hij al in een baan rond de aarde gevlogen. En als dienstplichtige marinepiloot was hij tijdens de Koreaanse Oorlog door luchtdoelgeschut geraakt, maar had hij zich met zijn schietstoel ternauwernood kunnen redden. Armstrong was ook de eerste ‘burgerastronaut’ die voor de NASA de ruimte in ging.

Slechts negen treetjes scheidden hem van het oppervlak van de meest romantische satelliet in ons zonnestelsel.

Nooit had hij echter ondervonden wat hem op 21 juli 1969 overkwam met het gewicht van de geschiedenis op zijn schouders, een last die zelfs de zwaartekracht op de maan niet lichter kon maken. Slechts negen treetjes scheidden hem van het oppervlak van de meest romantische satelliet in ons zonnestelsel.

Terwijl hij die ladder afdaalde werd het beeldverslag van de gebeurtenis onmiddellijk en wereldwijd uitgezonden voor een televisiepubliek van 600 miljoen mensen. Vervolgens spreekt Armstrong met brekende stem de woorden uit die op slag beroemd zouden worden: ‘Eén kleine stap voor een mens, een reuzensprong voor de mensheid.’

Iets meer dan een eeuw was verstreken sinds Jules Verne in 1865 Van de aarde naar de maan had gepubliceerd. Sciencefiction was werkelijkheid geworden na de missie van de Apollo 11 en de moed van drie mannen. Want naast Armstrong had je ook nog Edwin ‘Buzz’ Aldrin, die als tweede de ladder afdaalde, en Michael Collins, die in het moederschip rond de maan bleef cirkelen.

Wat zich wel vaker voordoet in het leven gebeurde ook op die 21ste juli: er kon er maar eentje de eerste zijn en het was Neil die het langste strootje trok. Eenmaal terug op aarde (en na achttien dagen quarantaine om maanepidemieën te vermijden) focusten interviews, tijdschriftencovers en het grote publiek zich op Armstrong.

Denk dan even aan Neil Armstrong en geef hem een knipoog.

Hij gold als een ster, een grote Amerikaanse held, iemand die alles kon vragen en alles zou krijgen. Maar hij nam ontslag bij de NASA, sloeg uitnodigingen om zich te kandideren voor het presidentschap af, spande processen aan tegen mensen die zijn naam zonder toestemming gebruikten en gaf de zodoende verzamelde schadevergoedingen aan goede doelen. Hij wilde liever werken en vooral lesgeven.

Bij zijn overlijden gaf zijn familie een communiqué uit dat eindigde met de woorden: ‘Als u op een heldere nacht een wandelingetje maakt en de maan naar u ziet glimlachen, denk dan even aan Neil Armstrong en geef hem een knipoog.’

Meer weten over De invloedrijkste mensen van onze tijd en alle andere historische figuren die erin opgenomen werden? Je ontdekt het hier:

 

Op de hoogte

Ontvang het laatste nieuws via onze nieuwsbrief